De Belgische kampioen boekte zijn eerste seizoenszege na een geslaagde aanval op de mythische Kapelmuur.

Philippe Gilbert werd de eerste Belgische kampioen sinds 2005 die een rit wist te winnen in de Driedaagse De Panne-Koksijde. In de openingsrit zorgde Quick-Step Floors ploegmaat Dries Devenyns voor de fundering van de zege door mee te springen met een groep die op 80 kilometer van de streep ontstond.

Gilbert trok op de Muur van Geraardsbergen alle registers open in de achtervolging en maakte succesvol de oversteek naar de groep met zijn ploegmaat. De voorsprong was slechts 20 seconden, maar door stevig kopwerk van Devenyns verdubbelde die voorsprong op 30 kilometer van de streep.

Katusha zette de achtervolging in, maar ondanks een numerieke meerderheid waren ze niet opgewassen tegen Devenyns en konden ze het gat niet verkleinen. De groep met de twee Quick-Step Floors renners begon zo met een mooie marge aan de Muur. Op de steile kasseienklim ranselde Gilbert de tegenstand – zonder uit het zadel te komen – uit het wiel. Op de top had hij 5 seconden voorsprong.

In de laatste kilometer keek de Belgisch kampioen niet meer om. Gilbert gaf alles op weg naar Zottegem en zag de concurrentie niet meer terug keren. De Belgische kampioen kwam solo over de streep en vierde zijn eerste zege van het seizoen.

“Het maakt me erg blij dat ik eindelijk kan winnen in deze prachtige trui en voor Quick-Step Floors. Ik wil de ploeg danken en in het bijzonder Dries, die hard werkte in de groep. Nu ben ik ook leider in het klassement, maar het wordt niet eenvoudig om mijn positie te verdedigen. We bekijken het dag per dag”, liet Gilbert na afloop optekenen.

Komend weekend rijdt Gilbert de Ronde van Vlaanderen voor de zevende keer. Door zijn sterke optredens van de laatste weken is hij een van de favorieten. “Ik weet dat mensen nu zeggen dat ik een van de favorieten ben. Het is ook geen geheim dat ik de Ronde graag zou winnen. Mijn conditie is goed en ik kijk erg uit naar de koers, maar om heel eerlijk te zijn is het belangrijkste dat de ploeg daar wint. We hebben veel opties en diverse renners die in goede vorm steken. Het wordt belangrijk om de juiste kaart op het juiste moment te spelen”, keek Gilbert vooruit naar komende zondag.