n tactisch meesterwerk van Quick-Step Floors werd bekroond met een mooie zege van de Nederlander en een tweede plaats van Philippe Gilbert.

De winnende reeks van Quick-Step Floors werd vrijdagmiddag voort gezet met een solozege van Niki Terpstra in de E3 Harelbeke. De ploeg was eerder dit jaar achtereenvolgens succesvol in Le Samyn, Dwars door West-Vlaanderen, Nokere Koerse, Handzame Classic en Driedaagse De Panne. Het was een welverdiende zege als resultaat van een foutloze en briljante teamstrategie.

Het eerste sleutelmoment in de koers was een grote valpartij op 100 kilometer van de streep. Een groep van 30 renners – met de hele Quick-Step Floors formatie – kwam voorop te liggen. Tim Declercq en Iljo Keisse drukten het gaspedaal in en reden de achtervolgers verder op achterstand. De voorsprong liep op naar een minuut, terwijl het gat met de vroege vluchters terug was gelopen tot 2 minuten.

Op de Taaienberg sloeg de ploeg opnieuw toe. Yves Lampaert en Niki Terpstra trokken door vanuit het eerste pelotonnetje en zagen hun ploegmaats afstoppen. Het Quick-Step Floors duo pakte snel 20 seconden voorsprong en raapten al snel de twee overgebleven vluchters – Damien Gaudin (Direct Energie) en Pim Ligthart (Roompot) – op. Lampaert deed lange kopbeurten in dienst van Terpstra en zorgde zo dat het verschil opliep tot een minuut. Achter hen reageerden Philippe Gilbert en Zdenek Stybar op aanvallen van Peter Sagan (bora-hansgrohe) en Greg Van Avermaet (BMC).

Het Quick-Step Floors duo Terpstra en Lampaert reed ondertussen onverschrokken voort. Op 23 kilometer moest Lampaert zijn ploegmaat laten rijden op de Tiegemberg. Terpstra had op de top een halve minuut voorsprong. De winnaar van Le Samyn benutte zijn tijdrijderskwaliteiten ten volle, maar op 10 kilometer van de streep begon zijn voorsprong terug te lopen. De achtervolgers kregen Terpstra in het vizier op de lange rechte wegen richting Harelbeke.

Diverse versnellingen vanuit de achtervolgende groep zorgden ervoor dat het verschil meer dan gehalveerd werd. Opnieuw speelden Philippe Gilbert en Zdenek Stybar het ploegenspel perfect. Zij counterden alle versnellingen en zorgden ervoor dat de voorsprong van Terpstra niet kleiner werd dan 15 seconden. In de laatste kilometers werd in de achtervolgende groep naar elkaar gekeken en liep de voorsprong van Terpstra weer iets op.

De Nederlander was ondertussen flink vermoeid, maar kon zijn inspanning doortrekken tot op de streep. Daar stak Terpstra zijn handen in de lucht en bezorgde Quick-Step Floors zo de 33e zege ooit in een kasseiklassieker. Gilbert maakte het feestje voor Quick-Step Floors nog groter door als 2e te eindigen. Stybar eindigde op een 9e plaats.

“Dit is een van de grootste overwinningen uit mijn carrière. Het is nog mooier dat deze zege in zo`n belangrijke wedstrijd was. Het had echter niet mogelijk geweest zonder dit geweldige team. De manier waarop ze allemaal reden vandaag – van Tim en Iljo die veel energie verbruikten op kop van het peloton en Philippe, Florian en Zdenek die alle tegenaanvallen counterden tot de fantastische effort van Yves – was het perfecte toonbeeld van de Wolfpack spirit”, sprak de winnaar na afloop.

“Ik was teleurgesteld na vorig jaar, toen ik het seizoen zonder overwinningen afsloot. In de winter heb ik hard gewerkt en  dat betaalde zich vandaag uit, dat maakt me erg blij. Het succes in Le Samyn gaf me veel vertrouwen. Velen dachten dat we gek waren om op 74 kilometer al aan te vallen, maar we wisten dat we iets speciaals konden doen vandaag. Het zwaarste moment kende ik op de snelweg, in de laatste 10 kilometer. Ik brak gelukkig niet en gaaf alles daar, zodat ik de fantastische team effort kon omzetten in een zege.”

Bij het passeren van de streep wees Terpstra naar de ploegnaam, waarmee hij het zegegebaar van Elia Viviani in de Driedaagse Brugge – De Panne nadeed. Terpstra legde dat uit net voordat hij naar het podium ging. “Ik ben onze sponsoren erg dankbaar. Ze steunen ons al vele jaren en dankzij hen stonden we hier vandaag. Het maakt me blij om ze terug te betalen met een zege in zo`n grote wedstrijd als deze. Hopelijk behouden we het momentum en kunnen we dit voorjaar nog mooie resultaten neerzetten.”