De Quick-Step Floors renner startte de derde week met zijn tweede ritzege en breidde zijn voorsprong in het bergklassement uit.

Julian Alaphilippe kwam wederom sterk voor de dag in de 16e etappe van de Tour de France. De nerveuze rit werd gekleurd door enkele incidenten, drie zware klimmen en duizelingwekkende afdalingen. Alaphilippe pakte naast zijn tweede ritzege ook belangrijke punten met het oog op het bergklassement.

In de eerste twee uur van de koers reed het peloton a bloc. Geen enkele ontsnappingspoging lukte in de eerste 100 kilometer. Op het moment dat 47 renners wegreden haalde het peloton de voet van het gaspedaal. Het verschil met de koplopers liep snel op naar 10 minuten. Quick-Step Floors was vooraan vertegenwoordigd door Philippe Gilbert en Alaphlippe.

Gilbert speelde opnieuw een belangrijke rol voor zijn Franse ploegmaat. De 36-jarige renner viel aan in de afdaling richting de Col de Portet-d’Aspet. De voormalig wereldkampioen pakte een voorsprong van een ruime minuut op zijn voormalige vluchtmakkers. Gilbert kwam als eerste boven, iets wat een Belg de afgelopen 58 jaar niet lukte.

In de lastige afdaling wist Gilbert zijn voorsprong aanvankelijk te behouden, totdat hij in een lastige bocht begon te schuiven en over een muurtje het ravijn in dook. Gelukkig kon hij met enige hulp naar boven klauteren, waar hij vervolgens verzorgd werd door de medische staf en sportdirecteur Brian Holm. Gilbert besloot om de etappe te vervolgen, maar dan wel op zijn eigen tempo.

Vooraan bleven de aanvallen komen op de Col de Menté, maar ondanks alles bleef Alaphilippe kalm en sloeg hij zijn slag op 500 meter van de top. Hij pakte opnieuw het maximale aantal punten. In de vallei bleven 17 renners goed samenwerken, maar dat veranderde op de Col du Portillon.

Adam Yates (Mitchelton-Scott) viel aan op 4 kilometer van de top en leek op weg naar de ritzege. Alaphilippe wist echter dat de koers nog niet gelopen was totdat de finish gepasseerd was en trok in de achtervolging. In de afdaling werd het verschil met de Brit snel kleiner.

Alaphilippe stuurde  zijn Specialized Tarmac behendig door de bochten. Op 7 kilometer van de streep maakte Yates een foutje, waardoor hij viel en Alaphilippe zag passeren. De Fransman van Quick-Step Floors kwam niet meer in de problemen en ging op weg naar zijn 7e zege van het seizoen.

“De laatste 20 kilometer waren erg intens. Er waren veel aanvallen. Toen Yates een halve minuut  voorsprong had, besloot ik in de tegenaanval te gaan. Op het moment dat hij viel, was het gat nog 10 seconden. Het is nooit fijn wanneer dat gebeurd. Ik wachtte nog op hem, maar toen ik zag dat hij wat twijfelde ben ik doorgegaan. Om de zege te pakken in een plaats die erg gelinkt is aan de Tour is ongelooflijk. Ik ben erg trots dat ik op het hoogste treedje mocht staan. Het is een bonus dat ik ook de bolletjestrui nog heb. Ik ga er hard voor knokken om die te behouden. Het gevecht is nog lang niet over, maar ik heb veel vertrouwen en ben erg gemotiveerd”, aldus Alaphilippe na de rit.

De Fransman keek ook nog terug op de valpartij van Gilbert. “Ik werd wat bang toen ik die fiets daar zag liggen. Ik remde daardoor wat af in de afdaling. Het is erg jammer dat hij viel en nu uit de Tour is. Hij was van grote waarde voor de ploeg en verdient veel credit voor zijn rol in ons succes.”

Na verder onderzoek in het ziekenhuis van Toulouse bleek dat Gilbert een overlangse, niet verplaatste fractuur van het laterale deel van de linkerknieschijf heeft opgelopen. “Allereerst wil ik zeggen dat ik hier nog sta na zo`n zwaar voorval. Ik landde hard op enkele stenen en wilde aanvankelijk niet bewegen. Iemand van Mavic kwam en hielp me overeind om vervolgens het ravijn uit te klauteren. Ik had mijn Tour niet op deze manier willen eindigen”, sprak Gilbert na het ziekenhuisbezoek. De Belg kreeg nog wel de prijs van de strijdlustigste renner.

De valpartij van Gilbert was niet het enige ongeluk van Quick-Step Floors deze dag. Eerder op de dag moest Tourdebutant Tim Declercq al in de remmen knijpen. ‘El Tractor’ reed in de eerste twee weken van deze Tour ontelbare kilometers op kop van het peloton, maar moest vanwege ziekte opgeven.

Declercq sprak in het hotel over zijn opgave. “Ik ben erg teleurgesteld, want deze koers was een geweldige ervaring tot nu toe. Het was fantastisch om hier te koersen en onderdeel te zijn van deze geweldige ploeg. Gisteren werd ik ziek, maar had ik had gehoopt om door deze dag te komen. Dat lukte helaas niet. Ik ben natuurlijk blij voor Julian, maar tegelijkertijd leef ik ook mee met Philippe die de Tour moet verlaten. Ik wil de andere jongens al het beste wensen voor de laatste ritten. Ik weet dat ze gemotiveerd zijn om nog meer mooie resultaten te boeken.”

Woensdag trekt de Tour voort met een korte, maar intense rit over 65 kilometer van Bagnères-de-Luchon naar Saint-Lary-Soulan. Alaphilippe verdedigt dan een voorsprong van 49 punten op zijn naaste rivaal in het bergklassement. Bob Jungels start de dag als nummer 12 van het klassement.